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Oct 11, 2017 / 19:10
Caones de agua bajo la Antrtida contribuyen a su deshielo
Caones de agua bajo la Antrtida contribuyen a su deshielo
MADRID.- Cientficos han descubierto que caones enormes que atraviesan el bajo vientre de los 'estantes' de las plataformas de hielo de la Antrtida, contribuyen potencialmente a hacerlos ms frgiles.

Este es uno de los hallazgos que resultan del anlisis de los datos de las misiones CryoSat y Sentinel-1 de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en ingls).

La Antrtida est rodeada por 'estanteras' de hielo, gruesas bandas de hielo que se extienden desde la capa de hielo y flotan en las aguas costeras. Estas bandas juegan un papel importante en reforzar la capa de hielo en tierra, aminorando de manera efectiva el flujo de esta capa mientras se arrastra hacia el mar.

La capa de hielo que cubre la Antrtida es, por su propia naturaleza, dinmica y est constantemente en movimiento. Sin embargo, ha habido recientemente un nmero preocupante de informes sobre estantes flotantes que estn adelgazando e incluso colapsando, permitiendo que el hielo tierra adentro fluya ms rpido al ocano y, por tanto, contribuya al aumento del nivel del mar.

Mientras los cientficos continan estudiando la cara cambiante de la Antrtida, monitorean las grietas en la superficie del hielo que podran sealar la desaparicin de una plataforma y aprenden cmo estos cambios estn afectando a la biologa de las aguas costeras. Adems, son conscientes de los cambios dramticos que tienen lugar a bajo la superficie, ocultos a la vista.

ESTUDIO DE LA PLATAFORMA DOTSON
Hay grandes caones invertidos en la parte inferior de los estantes de hielo, pero se sabe poco sobre cmo se forman y cmo afectan a la estabilidad de la capa de hielo.

Se cree que un tipo de estos caones es causado por el agua subglacial que se drena por debajo de la capa de hielo y escapa hacia el ocano. En esta regin, el agua del ocano est estratificada, con el agua ms caliente en la parte inferior. Sin embargo, a medida que el agua de fusin se derrama hacia el ocano, se eleva porque es menos densa que el agua de mar, pero a medida que se eleva arrastra el agua de fondo, caliente, que hace que el bajo vientre de la plataforma de hielo flotante se derrita.

Otro tipo de estos caones es causado, segn se cree, por la manera en que el agua del ocano circula bajo el estante. Los cientficos han estado utilizando CryoSat de la ESA para estudiar los cambios en la superficie de la plataforma de hielo y la misin Sentinel-1 para estudiar cmo fluyen los estantes para aprender ms sobre lo que sucede. Los cientficos se han centrado en la plataforma de hielo Dotson, en la Antrtida Occidental.

En la investigacin ha participado Noel Gourmelen, de la Universidad de Edimburgo, que explica que se han encontrado cambios sutiles en los datos de elevacin de la superficie de CryoSat, y de la velocidad del hielo con Sentinel-1, que muestran que la fusin no es uniforme, sino que se ha centrado en un canal de cinco kilmetros de ancho que corre 60 kilmetros a lo largo de la parte inferior del estante.

"A diferencia de las observaciones ms recientes, pensamos que el canal bajo Dotson se erosiona por el agua caliente, alrededor de un grado centgrado, ya que circula bajo el estante, agitado en sentido de las agujas del reloj y hacia arriba por la rotacin de la Tierra", describe el cientfico.

EL CAN, RESPONSABLE DEL VERTIDO DEL 10% DEL AGUA AL OCANO
Al revisar datos antiguos de satlite, los investigadores crean que este patrn de fusin ha estado ocurriendo por lo menos durante los 25 aos en que los satlites de observacin de la Tierra han estado registrando cambios en la Antrtida. "Con el tiempo, la fusin ha parido en un amplio canal de hasta 200 metros de profundidad y 15 kilmetros de ancho que atraviesa toda la longitud de la parte inferior de la plataforma de hielo Dotson", indica Gourmelen, que seala que se puede ver que este can se est haciendo ms profundo, alrededor de 7 metros al ao, y que el hielo de arriba est fuertemente excavado.

Segn el investigador, el derretimiento de la plataforma de hielo de Dotson hace que 40 mil millones de toneladas de agua dulce se viertan cada ao en el Ocano Austral, y el can analizado es el nico responsable de la liberacin de 4.000 millones de esas toneladas (un 10% del total), lo que supone "una proporcin significativa" para Gourmelen.

La fuerza de un estante de hielo depende de lo grueso que es. Dado que los estantes ya estn sufriendo adelgazamiento, estos caones revelan que es probable que desarrolle fracturas, y el hielo de base fluir ms rpido de lo que debera en caso contrario. "Es la primera vez que hemos podido ver este proceso en desarrollo y ahora vamos a expandir nuestro rea de inters a los estantes en toda la Antrtida para ver cmo estn respondiendo", concluye Gourmelen.


Exclsior


CD/GL

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